Cómo escapar de una erupción volcánica

Digamos tu estaban visitando la ciudad romana de Pompeya en la mañana del 24 de agosto del 79 d.C. Y digamos que llegó en algún momento entre las 9 y las 10 de la mañana. Eso debería darte tiempo suficiente para explorar la ciudad portuaria y tal vez incluso tomar un rebanada de pan en la panadería local (vea el mapa a continuación para obtener instrucciones). Pero también lo pondría en Pompeya a tiempo para experimentar un terremoto de magnitud 5.9, el primero de muchos, y ver cómo la nube negra se eleva desde el Monte Vesubio cuando la montaña comienza a hacer erupción 1.5 millones de toneladas de roca fundida por segundo y libera 100,000 veces más. energía térmica de la bomba lanzada sobre Hiroshima. Todo mientras estabas parado a solo 6 millas de distancia.

Su situación parecería desafiante, pero, sorprendentemente, ¡no desesperada! Cuando le envié un correo electrónico a Pier Paolo Petrone, un antropólogo forense de la Universidad de Nápoles Federico II, preguntándole si algún pompeyano sobrevivió a la erupción, me respondió que muchos sí. «Pero probablemente solo aquellos que tomaron medidas inmediatas».

Desafortunadamente, en lugar de evacuar inmediatamente, algunos pompeyanos se refugiaron de las cenizas que caían. Esto puede parecer prudente, pero es un error. Compra ese pan. Y hazlo funcionar.

Tienes un poco tiempo, porque las etapas iniciales de la erupción del Vesubio no fueron las más peligrosas. El magma presurizado debajo del Vesubio contiene gases disueltos, y romper el respiradero del Vesubio tiene el mismo efecto que romper una gigantesca lata de refresco. Los gases calientes salen rápidamente de la solución y atraviesan el estrecho respiradero. El efecto es como un motor a reacción. La poderosa erupción arroja pedazos de lava y gas a unas pocas millas de altura, aspirando y calentando el aire circundante para crear una nube ligera y caliente que se eleva hacia la atmósfera.

Esto es bueno. La nube es lo suficientemente caliente como para derretir el plomo, y la alta atmósfera es el lugar más seguro para ello. Los trozos de roca fundida que se dispararon hacia arriba y hacia afuera eventualmente se enfriarán y caerán, y debido a que el viento en altitudes más bajas y más altas sobre el Vesubio el 24 de agosto sopló hacia el sur-suroeste, caerán sobre Pompeya. Aunque las piezas iniciales son pequeñas y caerán como lluvia, eventualmente estas piezas de piedra pómez caerán con el tamaño y la ferocidad suficientes para derrumbar casas, pero todavía no. Aún tienes tiempo.

Pero no se demore. Dentro del Vesubio, comienza a tener lugar un proceso peligroso. Debido a que el magma más gaseoso sale primero, a medida que la erupción entra en sus últimas fases, se fuerza menos gas a través del respiradero del Vesubio y su chorro pierde potencia. Esto puede parecer un avance positivo. No lo es. En lugar de elevarse millas hacia la atmósfera, la densa mezcla de ceniza ardiente y gas se elevará solo unos cientos de yardas y luego caerá, ganando velocidad de modo que cuando llega al suelo, se abraza y fluye como una tormenta de arena sobrecalentada que se mueve en la autopista. velocidades. Estos «flujos piroclásticos» pueden ser de 1.800 grados F, lo suficientemente densos como para asfixiarlo, y fluyen por millas. En las primeras horas de la mañana del día 25, una oleada matará a todos los que quedan en Pompeya. Tienes que irte mucho antes.

En cuanto a dónde ir, tiene dos opciones. Las montañas bloquean tu camino hacia el este y el mar Mediterráneo bloquea tu escape hacia el oeste. Podría intentar esperar un bote en la playa, pero (a) los arqueólogos han encontrado un gran grupo de cuerpos en un cobertizo para botes en las cercanías de Herculano que parecen haber intentado eso, (b) los vientos dominantes están en su contra, y (c ) tsunamis.

Eso deja al norte, hacia el volcán y eventualmente a Nápoles, o al sur, hacia la ciudad de Stabia. Estas son sus únicas dos opciones viables, me dice Petrone, aunque dice que incluso entonces hay problemas con ambas.

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