La salud mental en los Estados Unidos está sufriendo: ¿volverá a la normalidad?

Pies, sin embargo, lo ve de otra manera. Señala que incluso una respuesta contingente a una situación específica puede constituir un problema de salud importante. «Considere este escenario», escribe. “Un excursionista anciano con una enfermedad cardíaca estable pero subyacente tiene un ataque cardíaco cuando un oso grizzly de 12 pies aparece repentinamente frente a él. Este pobre hombre pudo haber tenido una respuesta ‘comprensible’ o incluso ‘predecible’ al oso, ¡pero un ataque al corazón es un ataque al corazón! «

El debate sobre si deben tenerse en cuenta o no las causas de la angustia emocional a la hora de realizar un diagnóstico psiquiátrico no es nuevo. Estalló en las páginas de las publicaciones académicas y de los medios de comunicación a medida que el DSM-5, o, más formalmente, el Manual diagnóstico y estadístico de los trastornos mentales, que guía a los médicos en el diagnóstico de cada trastorno, avanzó hacia su publicación final en 2013. La edición anterior había incluido una “exclusión por duelo” para el trastorno depresivo mayor, que estipulaba que una persona no podía ser diagnosticada con depresión si había experimentado la muerte de un ser querido en los últimos dos meses y no experimentaba síntomas graves, como ideación suicida. Aunque el duelo es una experiencia emocionalmente intensa, generalmente mejora por sí sola a medida que pasa el tiempo, y la tristeza extrema es una reacción normal a una pérdida importante.

Pero la Asociación Estadounidense de Psiquiatría, que ha publicado el DSM desde su primera edición, decidió eliminar la exclusión por duelo con la publicación del DSM-5 en 2013. “El argumento presentado para eso fue, ‘Bueno, queremos poder para ayudar a las personas que están luchando con el duelo, y realmente no hay una diferencia objetiva entre las dos experiencias, porque, si solo te enfocas en los síntomas, son muy similares ‘”, dice Tekin.

Y desde algunas perspectivas, este argumento tiene sentido. Imagine, por ejemplo, un médico que intenta tratar un problema puramente físico como la tos. Es probable que su paciente encuentre alivio de sus síntomas con pastillas para la tos o Robutussin, independientemente de la causa de la tos. Pero incluso en el caso de los síntomas físicos, el contexto puede ser importante. Alguien que sufre de alergias estacionales podría sentirse mejor simplemente cambiando su entorno, digamos, quedándose adentro y encendiendo un purificador de aire, mientras que alguien que está tosiendo porque tiene Covid-19 puede que finalmente necesite ser trasladado de urgencia a un hospital.

De manera similar, dice Tekin, en el caso de las afecciones psiquiátricas, «incluso si dices de manera muy simple que tienen los mismos síntomas, cuando lo miras, lo que causa los síntomas de alguien será extremadamente importante en el contexto terapéutico». Alguien que está sufriendo una pérdida reciente probablemente necesite un tipo de ayuda muy diferente de alguien que está sufriendo una depresión sin una causa obvia.

Si un terapeuta entiende los síntomas de alguien como el producto de la muerte de un ser querido o del aislamiento inducido por Covid, más que como una patología fundamental, puede recomendar una forma de tratamiento menos agresiva. “Es posible que no haya medicación suficiente, tal vez algo de terapia de conversación solo para que sienta que tiene contacto humano, pero menos intervenciones más intensas que tengan efectos secundarios”, dice Wakefield.

Eso no quiere decir, por supuesto, que la medicación solo funcione en algunas circunstancias y la terapia en otras. Los medicamentos pueden ayudar a las personas que están respondiendo a circunstancias difíciles, y la psicoterapia puede hacer mucho por aquellos cuyos síntomas no tienen causas obvias. Pero centrarse en las causas abre posibilidades de tratamiento que de otro modo no hubieran estado disponibles.

Y Browne cree que existen riesgos sociales al tratar las respuestas emocionales a eventos como la pandemia como problemas médicos. “El mayor riesgo que veo en medicalizar las cosas cuando no es necesario, es que coloca el problema en términos individualistas”, dice. «Ansiedad y depresión, especialmente en respuesta a algo como esta pandemia global, esos no son problemas para usted como individuo». Una persona que ha estado sufriendo recientemente por temor a contraer Covid-19, estrés por sus consecuencias económicas o ira por la injusticia racial a raíz del asesinato de George Floyd no se siente mal debido a factores específicos de ellos. «La causa raíz es sistémica», dice Browne.

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