Lidar finalmente se está convirtiendo en un negocio real

Durante años, el lidar el negocio ha tenido mucha publicidad, pero no muchos números concretos. Docenas de startups lidar han promocionado su impresionante tecnología, pero hasta hace poco no estaba claro quién, si es que había alguien, estaba ganando terreno entre los clientes.

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Esta historia apareció originalmente en Ars Technica, una fuente confiable de noticias sobre tecnología, análisis de políticas tecnológicas, reseñas y más. Ars es propiedad de la empresa matriz de WIRED, Condé Nast.

Eso está empezando a cambiar. Este verano, tres fabricantes líderes de lidar han realizado importantes rondas de recaudación de fondos que incluyeron la publicación de datos públicos sobre su desempeño financiero.

El último fabricante de lidar en publicar datos financieros es Ouster, que anunció una ronda de $ 42 millones en un martes. entrada en el blog. Esa publicación también reveló una estadística sorprendente: la compañía dice que ahora tiene 800 clientes.

Eso es interesante porque podemos compararlo de manera bastante directa con otras dos compañías lidar prominentes que han publicado datos en los últimos meses. Velodyne, que ha sido considerado el líder de la industria durante la última década, revelado en julio que tenía 300 clientes.

La startup lidar Luminar no ha revelado su número de clientes, pero divulgado otras dos cifras en agosto: la compañía tiene 50 socios comerciales y espera vender aproximadamente 100 sensores lidar en 2020.

Por tanto, según la métrica del total de clientes, Ouster parece estar muy por delante de dos de sus rivales más conocidos. Pero decir que Ouster se ha convertido en el líder de la industria sería demasiado simplista. En realidad, las tres empresas persiguen diferentes segmentos del mercado.

En el extremo superior del mercado lidar se encuentran potentes sensores que se venden por decenas de miles de dólares cada uno. Las empresas de vehículos autónomos compran estas unidades para sus vehículos prototipo. Debido a que estas empresas están bien financiadas y están fabricando solo unos pocos vehículos prototipo, están dispuestas a pagar montones de dinero para obtener los sensores más potentes disponibles. Este mercado ha estado tradicionalmente dominado por Velodyne, que ha cobrado hasta 75.000 dólares por un solo sensor.

En el extremo opuesto del espectro se encuentran los sensores lidar diseñados para aplicaciones automotrices de mercado masivo. Los sensores Lidar para este mercado generalmente deben permanecer por debajo de $ 1,000 para ser viables.

El pionero aquí fue una empresa poco conocida llamada Ibeo, que se asoció con el proveedor de automóviles Valeo para proporcionar sensores lidar para el 2018 Audi A8. El sensor era primitivo, con sólo cuatro «líneas» verticales de resolución. Pero era el mejor lidar que Audi podía permitirse dadas las limitaciones financieras del negocio de automóviles de consumo.

Este es el mercado al que apunta Luminar. El lidar de Luminar es mucho más poderoso que el sensor de esos primeros Audis, y la compañía cree que puede obtener un costo por debajo de los $ 1,000 a escala. En mayo, Luminar anunció un trato con Volvo para incorporar sus lidars en vehículos a partir de 2022. Es el primer acuerdo para poner lidar de alto rendimiento en vehículos de consumo. Luminar espera que sea una inspiración para otros fabricantes de automóviles.

Ouster fabrica un lidar giratorio que se parece mucho a los sensores de gama alta de Velodyne. Pero en el interior, Ouster utiliza tecnología de chip de estado sólido para empaquetar todos sus láseres, de 16 a 128, según el producto, en un solo chip. Los sensores de Ouster son mucho más simples que el diseño clásico de Velodyne, que implicaba empaquetar de 16 a 128 láseres individuales y de 16 a 128 sensores individuales.

La combinación resultante de un rendimiento sólido y un costo relativamente bajo ha abierto nuevos mercados para los sensores lidar. La última generación de sensores de 32 láser de Ouster comienza en $ 6,000. Eso es demasiado caro para el uso automotriz del mercado masivo, pero es mucho menos de lo que Velodyne cobraba por sensores comparables antes de que apareciera Ouster.

A principios de este año, hablé con John Williams, director de tecnología de Kudan, que vende software para ayudar a los robots a rastrear su propia ubicación (un problema conocido como GOLPE en el mundo de la robótica). Williams dijo que muchas empresas están construyendo robots personalizados para aplicaciones específicas en minas, almacenes y otros entornos industriales.

Los sensores Lidar tienen un valor obvio para este tipo de aplicación. Pero antes de que llegara Ouster, el lidar de alta calidad era simplemente demasiado caro.

«El hecho de que puedas conseguir un lidar giratorio de 64 canales por 12.000 dólares es algo inaudito», me dijo Williams. Si bien los líderes de Ouster «no eran tan buenos como Velodyne» en su opinión, argumentó que la empresa era «la más prometedora en términos de disrupción del mercado».

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