Arqueólogos con drones descubren movimientos de tierra precolombinos en Kansas

A la izquierda, el movimiento de tierras recién descubierto y algunas posibles casas están marcadas en una imagen aérea del sitio.  A la izquierda, se puede ver el contorno del movimiento de tierras circular en la imagen térmica.
Agrandar / A la izquierda, el movimiento de tierras recién descubierto y algunas posibles casas están marcadas en una imagen aérea del sitio. A la izquierda, se puede ver el contorno del movimiento de tierras circular en la imagen térmica.

Es difícil imaginar sitios arqueológicos monumentales aún sin descubrir debajo de los campos de Kansas. Pero una inspección con drones acaba de revelar los restos erosionados de una amplia zanja que una vez rodeó un área de 2,000 metros cuadrados (21,000 pies cuadrados) en un acantilado con vista al río Walnut. Lleno de 400 años de erosión y cubierto por tierra y pasto, el movimiento de tierra precolombino aparece en imágenes térmicas, pero por lo demás es casi invisible desde arriba.

“Nuestros hallazgos demuestran que todavía pueden existir movimientos de tierra monumentales no descubiertos en las Grandes Llanuras”, dijo el arqueólogo Jesse Casana de Dartmouth College. «Solo necesitas un enfoque arqueológico diferente para reconocerlos».

El movimiento de tierras recientemente redescubierto es parte de un grupo de sitios arqueológicos en el área, que alguna vez fue el hogar de los antepasados ​​de la gente de Wichita. Esos sitios, abandonados durante siglos y perdidos bajo pastizales y granjas de ganado, pueden haber sido Etzanoa, el «Gran Asentamiento» descrito por el conquistador Juan de Oñate, quien marchó con una fuerza por la zona en 1601.

Una ciudad perdida en Kansas

Siglos antes de que los ranchos de ganado y las granjas llegaran a bordear el río Walnut en el sureste de Kansas, un denso grupo de aldeas agrícolas se extendía a lo largo de un tramo de 8 kilómetros (5 millas) del río. Desde al menos el año 900 hasta alrededor de 1650 d.C., los antepasados ​​de los pueblos de Wichita de hoy vivieron en casas de pozo con techo de hierba, cazaban bisontes y cultivaban frijoles, maíz, calabazas y girasoles. Los arqueólogos han encontrado los rastros enterrados de sus hogares, basureros, escondites de suministros subterráneos y montículos ceremoniales en al menos 20 sitios a lo largo del río Walnut, y la evidencia sugiere que se trataba de un grupo de aldeas tan densamente pobladas que bien podría haber sido un asentamiento único.

En sus sitios más grandes, los ancestrales Wichita construyeron grandes terraplenes: anchas zanjas circulares que encierran espacios de 50 metros (165 pies) de ancho, con montículos bajos en el centro. Los cazadores de reliquias que saquearon estos sitios en el siglo XIX llamaron a los movimientos de tierra «círculos del consejo», pero su propósito real sigue siendo una pregunta sin respuesta.

Hasta hace poco, la mayoría de los arqueólogos estaban bastante seguros de que ya se habían descubierto todos los montículos y terraplenes que se encuentran a lo largo del río Walnut. Ese fue el veredicto de un artículo de 1967, que siguió a años de excavaciones y estudios aéreos en el área. Décadas más tarde, las imágenes lidar aéreas, infrarrojas y térmicas permiten a los arqueólogos buscar cosas que de otro modo permanecerían invisibles incluso desde el aire.

Nuevas formas de buscar estructuras antiguas

Si miras el terreno plano y suavemente inclinado en la parte superior del acantilado hoy, no verías rastro de una zanja de 2 metros (6.5 pies) de ancho que una vez rodeó un área de 50 metros (165 pies) de ancho. A lo largo de los siglos, la erosión llenó la zanja con tierra y aplanó el montículo bajo que probablemente una vez estuvo en el centro del espacio.

Pero debido a que el suelo que llenó la zanja está más compactado que el suelo a su alrededor, retiene más agua e irradia menos calor. Cuando Casana y sus colegas volaron un dron con una cámara termográfica sobre el sitio, la zanja enterrada durante mucho tiempo se destacó como un anillo oscuro y frío en el suelo más cálido. Solo quedan alrededor de dos tercios del círculo original; las partes del lado descendente de la suave pendiente probablemente estaban erosionadas y enterradas demasiado para verlas incluso con imágenes térmicas.

Las estructuras enterradas como zanjas, cimientos y muros generalmente se destacan en las fotos aéreas porque los cultivos y el césped tienden a crecer más altos y más verdes sobre el suelo suelto de zanjas rellenas y agujeros para postes (o más cortos sobre muros o caminos enterrados). Sin embargo, un año más húmedo o seco, o un cierto ángulo del sol, pueden ocultar o revelar estas características. Casana y sus colegas dicen que esa es probablemente la razón por la que su «círculo del consejo» recién redescubierto aparece en solo un par de fotos aéreas y satelitales tomadas en la última década. Y es por eso que mirar más allá del espectro de luz visible es una forma importante de encontrar los restos ocultos del pasado.

“Nuestro descubrimiento también sirve como un poderoso recordatorio de que muchas características arqueológicas probablemente se conservan en el paisaje moderno que solo pueden reconocerse empleando tecnologías apropiadas a grandes escalas espaciales”, escribieron Casana y sus colegas.

Para aprovechar al máximo las imágenes térmicas, los arqueólogos volaron un quadcopter 3DR Solo a través de una franja de 18 hectáreas de un rancho ganadero de Kansas por la noche, por lo que los sensores medirían el calor que irradia el suelo en lugar de que el calor se refleje en la superficie del suelo. durante el día. Siguieron con vuelos matutinos para fotografía visible y vuelos al mediodía para recopilar imágenes infrarrojas del sitio.

Para los entusiastas de los drones, Casana y sus colegas señalan que, «si bien tiene capacidades de tiempo de vuelo más cortas que muchos drones más nuevos, el 3DR Solo ofrece una flexibilidad mucho mayor en la integración de sensores avanzados».

En caso de duda, probablemente sea ceremonial

El hallazgo aún deja una pregunta importante sin respuesta: ¿por qué la gente construyó estas zanjas circundantes y cómo usaron el espacio dentro de ellas?

En el puñado de otros «círculos del consejo» conocidos, los arqueólogos han encontrado muchos artefactos como conchas marinas, obsidiana, cobre y turquesa, que habrían sido productos exóticos importados para las personas que vivían en el sureste de Kansas hace 400 años. Por lo tanto, el espacio encerrado por la zanja puede haber sido el hogar de miembros especialmente ricos o poderosos de la comunidad: personas como líderes políticos, líderes religiosos o sociedades guerreras. Estos espacios también pueden haber sido sitios ceremoniales; en otras partes de las Grandes Llanuras, la gente celebraba rituales o enterraba a sus muertos en montículos rodeados de zanjas y terraplenes.

Sin embargo, la zanja puede haber tenido un propósito más práctico. Algunas fuentes históricas describen empalizadas, o muros de estacas de madera, que rodean los grandes asentamientos de Wichita, por lo que las zanjas pueden haber sido parte de una fortificación destinada a proteger una aldea importante. Más al norte, los asentamientos a lo largo de las Grandes Llanuras comenzaron a construir fortificaciones y empalizadas de terraplén entre los años 1400 y 1700, lo que sugiere que el conflicto entre asentamientos se estaba volviendo más común.

No sabemos si ese fue el caso más al sur, ya que las fortificaciones parecen menos comunes en el sur de las Grandes Llanuras, incluido el sureste de Kansas. Pero el puñado de restos humanos que los arqueólogos encontraron en otro sitio del «círculo del consejo» no había sido enterrado allí intencionalmente. En cambio, parece que los dejaron donde cayeron, quizás porque fueron víctimas de una plaga o una masacre.

Como es habitual en arqueología, más evidencia es lo único que puede responder a la pregunta. Hasta ahora, nadie ha revisado el borde interior de una zanja del «círculo del consejo» en busca de evidencia de una antigua empalizada, por ejemplo. Más datos eventualmente contarán la historia.

Los conquistadores arruinan todo, redux

Mientras tanto, los restos de estos movimientos de tierra centenarios atestiguan una cosa: había grandes comunidades organizadas en Kansas hace al menos 400 a 600 años. Cavar una zanja de 2 metros de ancho alrededor de un terreno de 2.000 metros cuadrados es un gran proyecto, y necesita organización, personas y recursos para llevarlo a cabo. Eso apoya la idea de que los sitios agrupados a lo largo del río Walnut eran en realidad una gran concentración de personas, en lugar de las huellas de un grupo más pequeño que vivió en diferentes lugares en diferentes momentos.

Eso, a su vez, apoya la idea de que los asentamientos agrupados a lo largo del río Walnut pueden haber sido Etzanoa, el gran asentamiento que los conquistadores españoles describieron en la década de 1590 y principios de 1600. En 1590, una expedición española no autorizada partió hacia el norte en busca de Quivira, una legendaria ciudad de oro. La expedición tuvo un final violento, probablemente en lo que ahora es el centro de Kansas. Su único sobreviviente, un indígena de México llamado Jusepe, llegó a su hogar y describió «un gran asentamiento que se extiende por muchas millas a lo largo de un río, con casas construidas con techos de pasto, muy cerca y rodeadas de campos agrícolas», escribieron Casana y sus colegas. .

Unos años más tarde, en 1601, Oñate se dispuso a encontrar el asentamiento que había descrito Jusepe. Cuando encontró una gran comunidad en las Llanuras, capturó a un residente local y torturó al hombre hasta que reveló el nombre de la ciudad: Etzanoa. Si la estimación de Oñate de 1.200 a 2.000 casas era precisa, Etzanoa pudo haber sido la ciudad más grande al norte de México en ese momento.

El río Walnut es la mejor combinación para los mapas y descripciones que dejó Oñate, y la evidencia arqueológica apunta a un gran asentamiento aquí hace solo unos siglos. Es un hecho incómodo que las crónicas coloniales españolas, «aunque derivan de un brutal legado colonial, son, no obstante, un recurso histórico clave», como lo expresaron Casana y sus colegas.

Antigüedad americana, 2020 DOI: 10.1017 / aaq.2020.49 (Acerca de los DOI).

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