Charlie Bolden dice la parte tranquila en voz alta: el cohete SLS desaparecerá

El administrador de la NASA Charles Bolden habla frente al cohete Falcon 9.

El administrador de la NASA Charles Bolden habla frente al cohete Falcon 9.

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Charlie Bolden, un astronauta cuatro veces, se desempeñó como administrador de la NASA desde mediados de 2009 hasta principios de 2017. Durante ese tiempo, supervisó la creación y el desarrollo inicial del gran cohete Space Launch System de la agencia.

Aunque algunos funcionarios de la NASA, como la entonces subdirectora Lori Garver, desconfiaban de los costos del cohete,alrededor de $ 20 mil millones ahora se ha invertido en el desarrollo de un vehículo de lanzamiento basado en tecnología existente; Bolden siguió siendo un defensor del gran cohete, y lo calificó como un eje de los planes de la agencia de enviar humanos más allá de la órbita terrestre baja, tal vez a la Luna o Marte. También desestimó los esfuerzos de empresas espaciales comerciales como SpaceX para construir tecnología comparable.

Cuando me senté con Bolden para una entrevista en 2014 en el Centro Espacial Johnson, le pregunté por qué la NASA estaba invirtiendo tanto en el cohete SLS cuando SpaceX estaba usando sus propios fondos para desarrollar el cohete Falcon Heavy de menor costo. Su respuesta en el momento: “Seamos muy honestos. No tenemos un vehículo de carga pesada disponible comercialmente. Puede que algún día surja el Falcon 9 Heavy. Está en la mesa de dibujo ahora mismo. SLS es real «.

Dos años después, en 2016, Bolden dijo todavía no creía que las empresas comerciales estuvieran a la altura. «Si habla de vehículos de lanzamiento, creemos que nuestra responsabilidad con la nación es ocuparnos de las cosas que la gente normal no puede hacer o no quiere hacer, como los grandes vehículos de lanzamiento», dijo Bolden. «Todavía no soy un gran admirador de la inversión comercial en grandes vehículos de lanzamiento».

Desde entonces, muchas cosas han cambiado. En febrero de 2018, SpaceX lanzó el cohete Falcon Heavy por primera vez. Desde entonces, ha volado con éxito dos veces más y desempeñará un papel en los planes de exploración futuros de la NASA. Mientras tanto, el cohete SLS, que originalmente se lanzaría en 2017, ahora se retrasa hasta al menos finales de 2021.

Como resultado de esto, Bolden parece haber cambiado de opinión. En una entrevista con Politico publicado el viernes por la mañana En el boletín Space de la publicación, se le preguntó a Bolden qué podría suceder durante los próximos cuatro años.

“SLS desaparecerá”, dijo. “Podría desaparecer durante una administración de Biden o una próxima administración de Trump … porque en algún momento las entidades comerciales se pondrán al día. Realmente van a construir una especie de vehículo de lanzamiento de carga pesada como SLS que podrán volar por un precio mucho más barato que el que la NASA puede hacer con SLS. Así es como funciona «.

Bolden sigue siendo una voz popular e influyente en la comunidad espacial, pero ya no tiene voz directa en la política espacial estadounidense. Quizás porque ya no tiene que responder al Congreso por los presupuestos de la NASA, también es libre de decir lo que piensa. En cualquier caso, sus comentarios reflejan el sentimiento general en la comunidad espacial, al menos fuera de los contratistas tradicionales como Boeing y Northrop Grumman que se benefician directamente del desarrollo de SLS, de que el cohete SLS eventualmente desaparecerá.

Vista de SLS fuera de la burbuja

El Falcon Heavy no es tan capaz como el cohete SLS, pero su éxito ha demostrado claramente que las empresas privadas pueden construir cohetes grandes y potentes. Además, no es solo SpaceX, sino también Blue Origin con su impulsor New Glenn, que busca construir cohetes de carga pesada con dinero privado. Y aunque son rivales, Elon Musk de SpaceX y Jeff Bezos de Blue Origin están de acuerdo en que los cohetes deben poder reutilizarse para ser viables. El SLS costará alrededor de $ 2 mil millones para lanzarlo y luego caer al océano.

Si se está preguntando qué piensan realmente los proponentes del espacio comercial sobre el cohete SLS debido a su costo y facilidad de uso, es esto, que proviene de un alto funcionario de una nueva compañía espacial:

“Si llega Santa Claus y dice: ‘Tengo buenas noticias. Ahora funciona y puedes lanzar mañana. Todo está hecho. Mañana vas a tener un lanzamiento’. … Todavía no nos lleva a la Luna. Incluso si logran todo lo que pretenden, todavía no lleva a la gente a la Luna. Ciertamente no tiene una base en la Luna y absolutamente no atrapa a los humanos a Marte.»

Cuando el Congreso concibió el cohete Space Launch System en 2010 y ordenó a la NASA que lo construyera, estaban haciendo dos apuestas. Primero, apostaron a que las nuevas empresas espaciales como SpaceX fracasarían. Esta era una apuesta razonable en ese entonces, ya que SpaceX había perdido la mayoría de los cohetes que había intentado lanzar al espacio. En segundo lugar, apostaron a que las empresas tradicionales como Boeing serían mejores para construir grandes cohetes.

Los legisladores del Congreso que crearon SLS —comenzó con el senador de Florida Bill Nelson y la senadora de Texas Kay Bailey Hutchison, y pronto se les unió el senador de Alabama Richard Shelby— perdieron ambas apuestas. Así que ahora, la NASA está construyendo un gran cohete prescindible que ha costado a los contribuyentes decenas de miles de millones de dólares. El Congreso sigue tan comprometido como siempre, tanto en los presupuestos como en las declaraciones públicas de apoyo. Sin embargo, cuanto más vuelen nuevos cohetes, más difícil será mantener este apoyo.

Irónicamente, la NASA y el contratista principal de SLS, Boeing, ya no compiten con el halcón pesado. SpaceX los venció hace dos años y medio. Más bien, la NASA está compitiendo con SpaceX siguiente cohete, el propulsor superpesado que pondrá a Starship en órbita. SpaceX ni siquiera ha construido un solo segmento de su cohete superpesado—Que es más grande que el SLS, más potente, mucho más barato y reutilizable— pero es posible que el vehículo haga un lanzamiento orbital antes del SLS de una década en 2021.

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