Astra finalmente lanza su primer cohete orbital y voló durante 30 segundos.

Después de meses de retrasos técnicos y climáticos, Astra lanzó su primer cohete orbital el viernes por la noche desde un puerto espacial en el sur de Alaska.

Los cinco motores principales del pequeño y rechoncho cohete se encendieron varios segundos antes del despegue, y luego el propulsor llamado Rocket 3.1 comenzó a ascender hacia el cielo nocturno cada vez más profundo. El cohete 3.1 pareció ascender recto y verdadero durante unos 15 segundos antes de comenzar a balancearse un poco hacia adelante y hacia atrás.

Más tarde, el cofundador y director de tecnología de la empresa, Adam London, explicaría que un problema con el sistema de guía computarizado del cohete introducía una ligera oscilación de balanceo. Mientras esto sucedía, el vehículo comenzó a alejarse de su trayectoria planificada.

En ese punto, parecía que el sistema de guía podría amortiguar el balanceo, pero el cohete se estaba acercando peligrosamente a pasar fuera de su área de vuelo controlada. Por lo tanto, para evitar que el cohete cayera potencialmente en un área protegida, se le ordenó apagar sus motores. Habían quemado durante unos 30 segundos, o un poco menos de una cuarta parte de la quema planificada de la primera etapa.

«En general, estamos bastante satisfechos con lo que hemos aprendido», dijo London el sábado durante una teleconferencia con periodistas.

Sobre la base de una revisión preliminar de los datos, los funcionarios de Astra dijeron que creen que el problema se debe a un problema de software de vuelo, más que a un problema con el hardware de la primera etapa del cohete. Los ingenieros de la empresa con sede en California planean realizar una investigación «extensa» para asegurarse de que comprenden la causa raíz de la falla.

Antes del lanzamiento, Astra tenía muy claro que no esperaba que esta misión, que no llevaba carga útil, llegara a la órbita. La filosofía de la empresa es que la mejor manera de desarrollar un cohete rápidamente y a bajo costo es probar su propulsor en vuelo. La compañía planea alcanzar la órbita en el tercero de los tres vuelos de prueba, y su director ejecutivo, Chris Kemp, dijo que el intento de lanzamiento del viernes por la noche mantiene a Astra en este camino.

«Este cohete es un sistema completamente nuevo, nada de esto ha volado antes», dijo Kemp. «Casi no hay una sola pieza en este cohete que haya volado alguna vez. Este es un resultado fantástico».

Fundada en octubre de 2016, Astra ha limitado sus gastos hasta la fecha a alrededor de $ 100 millones, en parte al mantener su recuento de empleados en un poco más de 100 personas. Kemp dijo que la compañía anticipó el fracaso porque la mejor manera de obtener datos sobre el rendimiento del cohete no es realizar simulaciones interminables en tierra (las pruebas de la compañía de su sistema de guía y navegación no detectaron el problema de balanceo) sino probar el hardware en vuelo.

«Para nosotros, lo que es caro no es aprender», dijo. «Tla suya es una de las cosas que es más difícil de probar sobre el terreno «.

Armado con datos adicionales, el equipo de Astra ahora preparará Rocket 3.2 para una prueba de vuelo. Este amplificador ya se está ensamblando en la fábrica de la compañía en Alameda, California. La primera etapa de Rocket 3.2 es similar a su predecesora, pero la compañía ha actualizado su segunda etapa para darle una mejor oportunidad de alcanzar la órbita. Este vuelo podría suceder «muy pronto», dijo Kemp.

Imagen de listado de John Kraus para Astra

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