Los científicos encontraron fosfina en Venus: un posible indicio de vida

Al encontrar un rayo de evidencia de que quizás no estemos solos en el universo, también se encontró menos sola en su obsesión molecular. Hoy, fosfina es la palabra en boca de todo astrónomo.

Esta historia no es terminado, y su final sigue siendo incierto, una escena borrosa en una película que aún no hemos terminado de ver. O una especie de gato de Schroedinger: tenemos que tener en la cabeza las posibilidades de que Venus esté vivo y no vivo, a la vez.

Pero ese siempre iba a ser el caso. Es probable que el descubrimiento de vida extraterrestre no suceda ni con un estallido ni con un gemido, sino con una serie de conversaciones de volumen medio repartidas en el espacio-tiempo y costosos archivos PDF de revistas científicas.

Todos hemos experimentado muchas porciones de incertidumbre en los últimos ocho meses, cuando un organismo diminuto arrasa nuestro propio planeta, las protestas por la justicia racial y contra la brutalidad policial sacuden las ciudades estadounidenses y los incendios forestales convierten los cielos del oeste de Estados Unidos en el color de Marte. Todo nuestro futuro y la forma de nuestra historia colectiva se han vuelto cada vez más borrosos.

Pero Greaves espera que este misterio de Venus proporcione un respiro, aunque sea fraccional, de las inciertas y aterradoras circunstancias de este planeta. «Espero que esto sea algo agradable», dice. «Espero que sea una buena sensación».

Al menos, el camino hacia las respuestas es sencillo. Los investigadores externos pueden confirmar, refutar o ampliar su análisis de datos, una tarea que, señala Sousa-Silva, los científicos podrían haber estado haciendo antes si su equipo no hubiera mantenido en secreto su descubrimiento hasta su publicación hoy, como es habitual. «Creo que es malo para la ciencia mantenerlo en secreto», dice. «La comunidad científica habría estado mejor si hubieran tenido acceso a este descubrimiento desde el principio».

Esa comunidad necesita profundizar en las posibles explicaciones no biológicas de la fosfina. Sousa-Silva y su colega Jason Dittmann planean mirar a Venus usando telescopios que detectan la luz infrarroja, para detectar (o no) esa presión de la huella dactilar de la fosfina y para ver si aparecen otras firmas biológicas.

Se suponía que iban a hacer parte de ese trabajo a principios de este año, pero, ya sabes, Covid. La oportunidad perdida ha sido frustrante para Sousa-Silva. Últimamente ha estado saliendo y mirando a Venus, su luz se tambalea a través de nuestra atmósfera. Siente que los fotones entran en su ojo, sin cuantificar, sin capturar, y le duele. “Simplemente se van a desperdiciar”, dice. «Todas las noches, Venus nos envía toda la información que necesitamos para probar este descubrimiento, y simplemente no lo estamos analizando».

Algún día, los científicos esperan poder hacer el experimento definitivo: enviar una nave espacial a Venus. Solo uno simple, pequeño, dice Greaves. Uno que puede caer a través de esas extrañas nubes y enviar datos a medida que pasa. Idealmente, ese proyecto podría concretarse más rápidamente que una gran misión espacial típica. Pero si lleva un tiempo, que así sea. «Puedo esperar 10 años si es necesario», dice.

Puede ser más difícil para el resto de nosotros, no tan acostumbrados a escalas de tiempo astronómicas, mantener la cabeza en torno a la ambigüedad durante tanto tiempo. Tener ambas posibilidades como sea posible. Pero si esta detección es fosfina, y si esta fosfina proviene de la vida, entonces se sentiría algo poético. Encuentras el amor cuando menos lo esperas. Encuentras la palabra que estás buscando cuando dejas de pensar en ella. Recuerdas lo que querías decir cuando la persona a la que querías decírselo se ha ido.

No encuentras vida extraterrestre en un lugar agradable parecido a la Tierra, con un océano agradable y abundante oxígeno, sino en un planeta hostil y caliente, porque está filtrando gas tóxico en ese mundo tóxico. Pero ahí está, continuando, frente a todo eso.

Si ese es el caso, es muy 2020.


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