Los glaciares antárticos crecen inestables por encima y por debajo del agua

Ese estudio, publicado hoy en la procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias, concluye que comprender cómo se rompe el campo de hielo a medida que se mueve a través del lecho rocoso es vital para comprender cuándo podría ocurrir este colapso. Además de identificar los puntos débiles del glaciar, Lhermitte y sus colegas crearon un modelo informático para predecir cómo tal agrietamiento y pandeo podrían afectar a otros glaciares antárticos en el futuro.

Lhermitte dice que el objetivo de este modelo no era predecir la fecha exacta en que Thwaites colapsará. Eso es casi imposible en este momento, porque hay muchos otros factores desconocidos a considerar, como el ritmo del cambio climático que está calentando la temperatura del aire y del agua alrededor de los glaciares, así como el movimiento de las corrientes oceánicas alrededor de la Antártida. (UNA Estudio de 2014 publicado en la revista Ciencias de la Universidad de Washington, los científicos utilizaron datos satelitales y modelos numéricos para predecir que la capa de hielo de la Antártida occidental, incluida Thwaites, podría colapsar en 200 a 1000 años).

En cambio, el modelo de Lhermitte es un intento de incorporar el daño de la capa de hielo en modelos climáticos globales similares que predicen tanto el aumento del nivel del mar como el futuro de los glaciares de la Antártida. «Aún se desconoce la comprensión de cuánto y qué tan rápido van a cambiar estos glaciares», dice Lhermitte. “No conocemos todo el proceso. Lo que hemos hecho con este estudio es observar este daño, el desgarro de estas plataformas de hielo y cuál podría ser su contribución potencial al aumento del nivel del mar «.

Predecir el movimiento del hielo de los glaciares es difícil porque el hielo se comporta tanto como sólido como líquido, dice el profesor de geociencias de la Penn State University. Richard Alley, que no estaba afiliado a ninguno de estos estudios. Alley dice que el estudio sobre cómo se fracturan los glaciares es nuevo e importante porque brinda más información sobre qué tan rápido podrían colapsar. En un correo electrónico enviado a WIRED, Alley comparó la ciencia de estudiar cómo se mueven los glaciares antárticos con el proceso de ingeniería de un puente.

“Usted NO quiere que su puente se rompa y no quiere tener que predecir exactamente las condiciones que harán que se rompa, por lo que diseña con un gran margen de seguridad. No podemos «diseñar» Thwaites, así que nos enfrentamos a estas grandes incertidumbres. Cuantificar partes de eso es importante, aunque recordar que esto sigue siendo la mecánica de la fractura, y todavía podría sorprendernos, de una forma u otra ”, escribió Alley.

Lhermitte cree que los resultados de su estudio significan que los glaciares antárticos deben ser observados de cerca en los próximos años para detectar cualquier signo de cambio rápido que pueda conducir a una catástrofe ambiental. “Son estos grandes gigantes dormidos”, dice Lhermitte sobre los glaciares Thwaites y Pine Island. “Empezamos a tener curiosidad por saber si se quedarán dormidos o despiertos con grandes consecuencias, con el aumento del nivel del mar”.


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