Osos de las cavernas bellamente conservados emergen del permafrost siberiano

Fotografía en color que muestra la cabeza del oso de las cavernas congeladas de perfil
Agrandar / Vaya, que dientes tan grandes tienes.

NEFU

Los pastores de renos en la isla siberiana de Bolshoy Lyakhovsky tropezaron recientemente con el cadáver congelado de un oso de las cavernas. Cerca de allí, en el continente siberiano de Yakutia, un pequeño cachorro de oso de las cavernas bellamente conservado emergió recientemente de otro parche de permafrost derretido. Es la primera vez en 15.000 años que los seres humanos se han encontrado cara a cara con un oso de las cavernas en carne y hueso; hasta ahora, hemos conocido a la especie solo por huesos, huellas y nidos abandonados.

Las necesidades del oso

Muchos de nuestros antepasados ​​conocían a los osos de las cavernas (Ursus spelaeus) demasiado bien. En la cueva Denisova en las montañas de Altai de Siberia, a unos 3.600 km (2.200 millas) de la isla Bolshoy Lyakhovsky, un estudio de 2019 de coprolitos (excremento fósil) y ADN antiguo mezclado con el sedimento de la cueva encontró que los osos habían vivido en la cueva de vez en cuando durante alrededor de 300.000 años, probablemente alternando con los neandertales, denisovanos y homo sapiens que también vivió allí en varias épocas.

De hecho, la mayoría de los fósiles de osos de las cavernas se han encontrado dentro de las cuevas, y los paleontólogos creen que estos osos probablemente vivieron en las cuevas a tiempo completo, en lugar de simplemente pasar una rápida siesta de cuatro meses. En Europa y Asia, los osos y la gente probablemente compitieron por el mismo inmueble durante unos 300.000 años; Sin embargo, probablemente no fue un gran concurso. Estos pesados ​​gigantes de la Edad del Hielo tenían 3,5 metros (11,5 pies) de altura cuando se encaramaban sobre sus patas traseras, y los machos más grandes pesaban hasta 600 kilogramos (1320 libras). Eso es aproximadamente del tamaño de un gran oso polar o un oso Kodiak en la actualidad. No querrías encontrarte con uno en una cueva oscura.

Pero un grupo de pastores de renos en Bolshoy Lyakhovsky se encontró con uno a plena luz del día, gracias a un parche de permafrost derretido. Aún debe haber sido un momento impresionante. El oso Bolshoy Lyakhovsky y el cachorro de Yakutia han estado básicamente en un congelamiento profundo anóxico durante los últimos 22.000 a 40.000 años, y sus músculos, piel, pelaje y órganos están bien conservados, hasta la punta de la nariz. Eso significa que podemos ver cómo se veía realmente un oso de las cavernas peludo y con toda su carne, pero también es un tesoro de información sobre los hábitos alimenticios de cada oso, su salud, su microbioma y más.

“Tendremos que estudiar la carcasa de [the] soportar el uso de todos los métodos modernos de investigación científica: genética molecular, celular, microbiológica y otros ”, dijo la paleontóloga molecular de la Northeastern Federal University Lena Grigorieva dijo a The Siberian Times. «La investigación está planificada a una escala tan grande como en el estudio del famoso mamut Malolyakhovsy». Una de las primeras órdenes del día será la datación por radiocarbono de los restos para una estimación precisa de las edades de los osos.

Las personas que encontraron el oso lo dieron a la Universidad Federal del Noreste en Yakutsk, donde Grigorieva y sus colegas han estudiado otra megafauna extinta del Pleistoceno como los mamuts y los rinocerontes lanudos.

Una situación insoportable

En todo el Ártico, el calentamiento del clima está derritiendo decenas de miles de años de permafrost y está surgiendo una megafauna muerta hace mucho tiempo. La gente ha descubierto los restos intactos de mamuts, rinocerontes lanudos, cachorros de lobo y cachorros de león cavernario en los últimos años. Los arqueólogos y paleontólogos en muchas áreas ahora están compitiendo contra el reloj para excavar y preservar los artefactos y restos animales expuestos por el derretimiento del permafrost y los glaciares. El mismo suelo congelado o capas de hielo que ocultaron estos objetos durante milenios también los preservó, y una vez que están expuestos, comienzan a descomponerse rápidamente, llevándose sus secretos con ellos.

El permafrost derretido también está revelando cadáveres de animales enterrados que pueden reintroducir bacterias que duermen durante mucho tiempo en un mundo no preparado. Y a medida que el permafrost se derrite, libera más carbono a la atmósfera y acelera el proceso de calentamiento que causó el problema en primer lugar.

Hallazgos como el oso Bolshoy Lyakhovsky pueden ayudar a los ecologistas a mitigar parte del daño. Varios estudios realizados en años recientes sugieren que herbívoros masivos como mamuts y rinocerontes lanudos actuaron como «ingenieros de ecosistemas» para mantener las estepas de pastizales en la tundra del Pleistoceno y para proteger el permafrost que ahora se está derritiendo en gran parte del Ártico. Según el geofísico y ecologista Sergey Zimov y sus colegas, los pesados ​​pasos de los animales compactaron el permafrost en el invierno, manteniéndolo lo suficientemente congelado para soportar más del ciclo de deshielo del verano.

Zimov y sus colegas han liberado a grandes herbívoros como el bisonte en una reserva natural en Yakutia durante los últimos años para probar la hipótesis. Hasta ahora no han mencionado ningún plan para agregar osos grandes a la mezcla.

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