Cómo salir del espacio y (con seguridad) volver a caer en la Tierra

Comparo la experiencia de aterrizar en un transbordador espacial con un aterrizaje agradable y suave de la Fuerza Aérea. Pero volvamos a EI (400.000 pies sobre la superficie de la Tierra) y cambiemos nuestra narrativa a Soyuz, porque hay otros adjetivos para describir esa experiencia. Si regresar a la Tierra en el transbordador es como viajar en un avión de pasajeros, estar en el Soyuz es como montar una bola de boliche.

cápsula espacial aterrizando en un campo con el paracaídas abierto
La cápsula espacial rusa Soyuz TMA-15M que transporta a la tripulación de la Estación Espacial Internacional del cosmonauta ruso Anton Shkaplerov, el astronauta estadounidense Terry Virts y la astronauta italiana Samantha Cristoforetti aterriza en un área remota en las afueras de la ciudad de Dzhezkazgan, Kazajstán, el 11 de junio de 2015.Fotografía: IVAN SEKRETAREV / AFP / Getty Images

La primera diferencia notable fue poco después de EI cuando volvimos a entrar en la atmósfera. Esta vez ocurrió a la luz del día. Cápsulas como Soyuz, Apollo, SpaceX Dragon y Boeing CST-100 usan el ángulo de inclinación como lo hace un avión para girar, aunque con mucha menos eficacia. Si bien el transbordador tenía un alcance transversal de más de 1,000 millas, una cápsula que regresa de la órbita generalmente puede girar solo 50 millas hacia la izquierda o hacia la derecha. Mientras nos acercábamos a África, giramos a la derecha, y cuando miré por la escotilla hacia el suelo, ¡nos movíamos rápido! No notas tu velocidad en órbita, a 250 millas sobre el planeta, pero en ese momento solo estábamos a 50 millas por encima de los desiertos y montañas, y seguimos avanzando a varias millas por segundo. Fue tan impresionante que garabateé algunas notas ininteligibles para mí mismo en mi tabla de rodillas, tratando de dibujar mi vista fugaz mientras estaba arrugado en esa pequeña cápsula y ese voluminoso traje espacial.

La fase de la IE real también fue bastante diferente. Aunque vi el mismo brillo rojo / naranja / rosa en mi ventana, la Soyuz era mucho más violenta. En primer lugar, la Soyuz se dividió en tres partes con una explosión gigante minutos antes de la IE: un módulo orbital vacío, el módulo de descenso donde estábamos y un módulo de servicio no tripulado. Después de golpear la atmósfera, la manta térmica externa de Soyuz se quemó. Nunca había estado en un vehículo volador que literalmente se destrozara mientras lo volaba, pero afortunadamente esto fue por diseño. El pensamiento ‘Espero que esta desintegración finalmente se detenga‘cruzó por mi mente, pero no había nada que pudiera hacer en ambos casos. Hubo ruidos constantes de golpes y rasgaduras mientras veía pedazos de la manta (y quién sabe qué más) volar por mi ventana. Luego vino el paracaídas. Habíamos tenido una sesión informativa de compañeros de tripulación que habían hecho esto antes, y básicamente dijeron: «Vas a pensar que vas a morir, pero no te preocupes, no lo harás». ¿Y sabes qué? Sentí que íbamos a morir. Pero, gracias a la sesión informativa, Samantha Cristoforetti, mi compañero de tripulación italiano, Anton Shkaplerov, mi compañero de tripulación ruso y comandante de Soyuz, y yo lo pasamos genial cuando salió el paracaídas. Estábamos gritando y gritando y gritando en ruso, «¡Rooskiy gorkiy!» Lo que significa «¡montaña rusa loca!» En la comunidad de F-16, habríamos llamado a esta fase de vuelo “Sr. El viaje salvaje de Toad «. La caída duró unos minutos hasta que el paracaídas principal finalmente se desplegó y nos mantuvimos estables y tranquilos, de regreso a un g.

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Luego vino la espera, mientras descendíamos lentamente los pocos miles de pies restantes hasta la estepa kazaja. Justo cuando las cosas parecían estar suavizándose, el asiento se levantó violentamente levantándose alrededor de un pie desde la parte inferior de la nave espacial. Esto permitió que un dispositivo amortiguador amortiguara un poco el impacto. Cada miembro de la tripulación tiene su propio sofá, adaptado a su cuerpo; la mía había sido fundida unos dos años antes, en la fábrica de Energia cerca de Moscú. Durante ese procedimiento, te pones ropa interior blanca larga para cubrir toda tu piel y una grúa te baja hasta el yeso húmedo. Cuando finalmente se pone, te sacan y listo, tienes un forro de asiento moldeado para tu cuerpo. A medida que los técnicos rusos terminan este asiento, manualmente crearon espacio adicional sobre la parte superior del área de su casco, y lo usé todo. En la Tierra encajé sin problemas, pero después de 200 días en el espacio había crecido unos centímetros y la parte superior de mi cabeza estaba pegada a la parte superior del revestimiento del asiento.

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