Firehawk Aerospace tiene como objetivo revolucionar la cohetería con motores híbridos seguros y rentables – TechCrunch

Mientras SpaceX y los de su tipo en el mercado de lanzamiento de cohetes comerciales han cambiado la economía del espacio y han marcado el comienzo de una era de emprendimiento de pequeños satélites, la tecnología real de motores de cohetes que usan no es tan diferente de la que estaba en uso hace 50 años cuando la NASA estaba haciendo su primeras incursiones en el espacio exterior.

Firehawk Aerospace, una nueva puesta en marcha fundada por el CEO Will Edwards y el presidente y científico jefe Ron Jones, quiere cambiar eso con un combustible para cohetes híbrido estable y rentable que emplea fabricación aditiva (impresión 3D a escala industrial) para superar los obstáculos y limitaciones de los anteriores Diseños de motores de combustible híbridos.

Los propios cohetes híbridos, los que utilizan una combinación de combustible sólido y oxidante líquido, no son nuevos, pero siempre se han enfrentado a limitaciones significativas en términos de métricas de rendimiento y potencia máxima de empuje. Jones, un veterano investigador de propulsión de cohetes y estructuras aeroespaciales e ingeniero de compuestos avanzados, ha estado fascinado con la tecnología de motores y cómo superar los límites de los diseños de motores híbridos anteriores, al tiempo que conserva los beneficios, incluida la seguridad y el costo.

Jones había estado muy interesado en la física y la ingeniería durante la escuela secundaria y la universidad, pero finalmente se unió a la Marina y se convirtió en aviador antes de volver a trabajar en la industria aeroespacial. Mientras tanto, aprovechó la llegada de Internet en sus primeros días para comenzar a profundizar en su amor temprano por los cohetes, específicamente investigando la tecnología de motores híbridos e intercambiando notas con expertos de todo el mundo.

“Al final, se me ocurrieron dos conceptos juntos”, me dijo Jones en una entrevista. “Una es que estaban usando el combustible incorrecto – el combustible que estaban usando era demasiado elástico. Una vez que lo pones bajo presión, va a reverberar y no es muy fuerte, por lo que a medida que se adelgaza, esencialmente se romperá en pedazos y perderás mucho combustible. Así que lo cambié por un polímero estructuralmente muy duro. Y en segundo lugar, pude ver que moldear en fundición no era una buena idea. Lo cambié por fabricación aditiva «.

Con la fabricación aditiva, que construye una estructura con el tiempo mediante la extrusión de material, en lugar de verter un líquido en una forma y dejar que se endurezca, puede hacer cosas que son imposibles con el moldeado, incluida la construcción de internos intencionales y muy estructurados. Si alguna vez ha visto la impresión 3D de consumo en el hogar, es como el patrón entrecruzado que ve en los sólidos más grandes para proporcionar rigidez o soporte a las superficies externas. Eso resultó para desbloquear un gran potencial para las pastillas de combustible sólido para cohetes.

“Con la fabricación aditiva, pude hacer algo que nadie más había hecho antes. Y eso es para crear una estructura interna de alta ingeniería que no se puede hacer con molduras ”, dijo. «Con esas estructuras internas, hemos podido mejorar enormemente el rendimiento del motor del cohete, haciéndolo muy confiable y también muy seguro, y estos eran los atributos principales que buscaba».

Firehawk ahora posee cinco patentes relacionadas con su impresión 3D de combustible para cohetes, y ya ha realizado 32 pruebas de fuego caliente de motor a 200 libras y 500 libras de empuje para verificar que su diseño realmente funciona. La puesta en marcha también está trabajando en un motor capaz de 5.000 libras de empuje (aproximadamente equivalente a Laboratorio de cohetes Electron), que planea comenzar a probar a finales de este año en una nueva instalación que está construyendo para ese propósito.

Como se mencionó, las empresas de lanzamiento actuales ya están operando utilizando tecnología de cohetes mucho más antigua, pero aún efectiva. Entonces, ¿por qué molestarse con un nuevo tipo de diseño de motor híbrido? Por varias razones, pero la eficiencia y la seguridad son las principales.

El combustible de Firehawk se puede almacenar, transportar y manipular de manera mucho más segura, ya que no es susceptible de detonación accidental cuando el combustible y el oxidante están separados. Tampoco es tóxico y solo produce gases de escape que Firehawk dice que son «benignos para el medio ambiente». El manejo seguro de las opciones de combustible para cohetes existentes para vehículos de lanzamiento grandes requiere mucho cuidado y seguridad especiales, así como capacitación, todo lo cual se suma a tiempo y gasto.

Firehawk también puede proporcionar diseños de motores personalizados en entre 4 y 6 meses, dice, mientras que el desarrollo típico de un motor de cohete nuevo basado en la tecnología existente generalmente toma entre 5 y 7 años. Ese ahorro de tiempo también se suma a un ahorro presupuestario significativo, del orden de cientos de millones de dólares, lo que significa que los cohetes nuevos y mejores se pueden iterar más rápidamente, sin que se requieran largas vidas útiles entre generaciones para recuperar los costos iniciales de I + D.

El combustible también puede almacenarse y transportarse durante períodos prolongados, e incluso potencialmente detenerse y reiniciarse en pleno vuelo, lo que significa que se pueden realizar misiones más largas y complejas a costos mucho más bajos que nunca. Obviamente, el potencial ha despertado mucho interés por parte de potenciales clientes comerciales y gubernamentales, según el CEO Edwards.

A principios de este año, Firehawk Aerospace cerró una ronda inicial de $ 2 millones, de inversores como Victorum Capital, Achieve Capital y Harlow Capital Management, y actualmente están buscando hacer crecer el equipo, en particular con ingenieros motivados que buscan trabajar en el futuro de Rocket. propulsión. También está en proceso con varios socios potenciales y cartas de intención para la comercialización de su tecnología.

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