Neuralink: piratear el cerebro es excepcionalmente difícil, sin importar lo que diga Elon Musk

Neuralink: piratear el cerebro es excepcionalmente difícil, sin importar lo que diga Elon Musk

Crédito: Neuralink (editado)

Si los pensamientos, sentimientos y otras actividades mentales no son más que señales electroquímicas que fluyen alrededor de una vasta red de células cerebrales, ¿conectar estas señales con la electrónica digital nos permitirá mejorar las capacidades de nuestro cerebro?

Eso es lo que sugirió el empresario tecnológico Elon Musk en una presentación reciente del Dispositivo Neuralink, una innovadora interfaz cerebro-máquina implantado en un cerdo llamado Gertrude. Pero, ¿qué tan factible es su visión? Cuando crié algunos breves reservas sobre la ciencia, Musk los descartó en un tweet diciendo: “Desafortunadamente, es común que muchos en el mundo académico sobrestimen el valor de las ideas y menos peso para llevarlas a cabo. La idea de ir a la luna es trivial, pero ir a la luna es difícil «.

Las interfaces cerebro-máquina utilizan electrodos para traducir la información neuronal en comandos capaces de controlar sistemas externos como una computadora o un brazo robótico. Entiendo el trabajo que implica construir uno. En 2005, ayudé a desarrollar Neurochips, que registraba señales cerebrales, conocidas como potenciales de acción, de células individuales durante días e incluso podía enviar pulsos eléctricos al cráneo de un animal. Los usábamos para crear conexiones artificiales entre áreas del cerebro y producir cambios duraderos en redes cerebrales.

Cerebros únicos

De hecho, los neurocientíficos han estado escuchando las células cerebrales de animales despiertos desde la década de 1950. A principios del siglo XXI, las señales cerebrales de los monos se utilizaron para controlar un brazo artificial. Y en 2006, el equipo de BrainGate comenzó a implantar matrices de 100 electrodos en el cerebro de personas paralizadas, lo que permitió control básico de cursores de computadora y dispositivos de asistencia.

Digo esto para no restar importancia al progreso realizado por el equipo de Neuralink. Han construido un dispositivo para transmitir señales de forma inalámbrica desde 1.024 electrodos implantados en el cerebro de Gertrude por un robot sofisticado. El equipo está avanzando rápidamente hacia una prueba en humanos y creo que su trabajo podría mejorar el rendimiento de los dispositivos controlados por el cerebro para las personas que viven con discapacidades.

Pero Musk tiene objetivos más ambiciosos, con la esperanza de leer y escribir pensamientos y recuerdos, permiten la comunicación telepática y, en última instancia, fusionan la inteligencia humana y artificial (IA). Ciertamente, esto no es “trivial” y no creo que las barreras se puedan superar únicamente con la tecnología.

Hoy en día, la mayoría de las interfaces cerebro-máquina utilizan un enfoque llamado decodificación «biomimética». En primer lugar, se registra la actividad cerebral mientras el usuario imagina diversas acciones, como mover el brazo hacia la izquierda o hacia la derecha. Una vez que sabemos qué células cerebrales prefieren direcciones diferentes, podemos «decodificar» los movimientos subsiguientes contando sus potenciales de acción, como los votos.

Este enfoque funciona adecuadamente para movimientos simples, pero ¿puede alguna vez generalizarse a procesos mentales más complejos? Incluso si Neuralink pudiera muestrear suficientes de los 100 mil millones de células en mi cerebro, ¿cuántos pensamientos diferentes tendría que pensar primero para calibrar un dispositivo útil para leer la mente, y cuánto tiempo llevaría eso? ¿Mi actividad cerebral suena igual cada vez que pienso lo mismo? Y cuando pienso, digamos, en ir a la Luna, ¿mi cerebro se parece en algo al de Musk?

Algunos investigadores esperan que la IA pueda eludir estos problemas, de la misma manera que ha ayudado a las computadoras a comprender el habla. Quizás con suficientes datos, la IA podría aprender a comprender las señales del cerebro de cualquier persona. Sin embargo, a diferencia de los pensamientos, el lenguaje evolucionó para comunicarse con otros, por lo que diferentes hablantes comparten reglas comunes como la gramática y la sintaxis.

Si bien la anatomía a gran escala de diferentes cerebros es similar, a nivel de células cerebrales individuales, todos somos únicos. Recientemente, los neurocientíficos han comenzado a explorar escalas intermedias, buscando estructura en los patrones de actividad de grandes grupos de células. Quizás, en el futuro, descubramos un conjunto de reglas universales para los procesos de pensamiento que simplificarán la tarea de leer la mente. Pero el estado de nuestro conocimiento actual no ofrece garantías.

Alternativamente, podríamos explotar la propia inteligencia del cerebro. Quizás deberíamos pensar en las interfaces cerebro-máquina como herramientas que tenemos que dominar, como aprender a conducir un automóvil. Cuando a las personas se les muestra una visualización en tiempo real de la señal de las células individuales en su propio cerebro, a menudo pueden aprender a aumentar o disminuir esa actividad a través de un proceso llamado neurofeedback.

Quizás al usar Neuralink, las personas podrían aprender a activar sus células cerebrales de la manera correcta para controlar la interfaz. Sin embargo, investigaciones recientes sugieren que el cerebro puede no ser tan flexible como pensábamos y, hasta ahora, los sujetos con neurofeedback luchan por producir patrones complejos de actividad cerebral que difieren de los que ocurren naturalmente.

Cuando se trata de influir en el cerebro, en lugar de leerlo, los desafíos son aún mayores. La estimulación eléctrica activa muchas células alrededor de cada electrodo, como se mostró muy bien en la presentación de Neuralink. Pero las células con diferentes roles se mezclan, por lo que es difícil producir una experiencia significativa. La estimulación de áreas visuales del cerebro puede permitir que las personas ciegas perciban destellos de luz, pero aún estamos lejos de reproducir incluso escenas visuales simples. Optogenética, que utiliza la luz para activar células cerebrales modificadas genéticamente, puede ser más selectivo, pero aún no se ha intentado en el cerebro humano.

Si Musk puede o no … o deberia Para lograr sus objetivos finales, los recursos que él y otros empresarios tecnológicos están invirtiendo en interfaces cerebro-máquina seguramente harán avanzar nuestra comprensión científica. Espero que Musk comparta su implante inalámbrico con los muchos científicos que también están tratando de desentrañar los misterios del cerebro.

Dicho esto, décadas de investigación han demostrado que el cerebro no revela sus secretos fácilmente y es probable que se resista a nuestros intentos de piratear la mente durante algunas décadas.

Este artículo se vuelve a publicar de La conversación por Andrew Jackson, Profesor de interfaces neuronales, Universidad de Newcastle bajo una licencia Creative Commons. Leer el artículo original.

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