¿Podría haber vida en Venus?

El planeta hermano de la Tierra, Venus, no se ha considerado de alta prioridad en la búsqueda de vida. Se cree que la temperatura de su superficie de alrededor de 450 ° C es hostil incluso para los microorganismos más resistentes, y su atmósfera espesa, sulfurosa y ácida ha mantenido la superficie casi completamente libre de las naves espaciales visitantes.

Solo hemos tenido el más breve de vislumbres de un paisaje árido de los dos Aterrizadores rusos que llegó al suelo en la década de 1980. Así que no es de extrañar que un informe publicado en Nature Astronomy que los niveles superiores de la atmósfera de Venus contengan una molécula que es una posible firma de vida, es una especie de shock.

los molécula en cuestión es PH $ phos $ (fosfina). Es un gas tóxico altamente reactivo e inflamable, extremadamente maloliente, que se encuentra (entre otros lugares) en montones de estiércol de pingüino y las entrañas de tejones y peces.

Está presente en la atmósfera de la Tierra en solo trazas, menos de unas pocas partes por billón, porque es rápidamente destruido por el proceso de oxidación. El hecho de que esta molécula, sin embargo, esté presente en nuestra atmósfera oxidante se debe a que es producida continuamente por microbios. Entonces fosfina en la atmósfera de un planeta rocoso se propone ser una firma fuerte de por vida.

No debería ser estable en la atmósfera de un planeta como Venus, donde se oxidaría rápidamente a menos que, como en la Tierra, haya un suministro nuevo constante. Entonces, ¿por qué los autores del estudio buscaban fosfina en un entorno tan poco prometedor? ¿Y están seguros de que lo han encontrado?

Leyendo entre líneas del informe, parece que el equipo no esperaba encontrar fosfina. De hecho, parecían estar buscando activamente su ausencia. Venus debía suministrar la «atmósfera de referencia» de un planeta rocoso, libre de una biofirma de fosfina. Los científicos que investigan exoplanetas rocosos podrían comparar las atmósferas de estos cuerpos con las de Venus, para identificar cualquier posible firma biológica de fosfina.

trabajo de detective

Entonces, encontrar una concentración global de la molécula alrededor de 1000 veces mayor que la de la Tierra fue algo sorprendente. De hecho, hizo que los autores realizaran una de las disecciones forenses más detalladas de sus propios datos que he visto.

El primer conjunto de datos se adquirió en junio de 2017 utilizando el Telescopio James Clerk Maxwell (JCMT) en Hawaii. Indicó de manera inequívoca la presencia de fosfina, por lo que se registró un segundo conjunto de datos, utilizando un instrumento diferente en un telescopio diferente.

Estas observaciones se tomaron en marzo de 2019, a mayor resolución espectral, utilizando el Atacama Large Millimeter Array (ALMA) en Chile. Los dos conjuntos de datos eran casi indistinguibles. La fosfina está presente en la atmósfera de Venus, con una distribución irregular en las latitudes medias, disminuyendo hacia los polos.

¿Pero de dónde ha salido? La materia prima para la fosfina es fósforo, un elemento con una química bien conocida que sustenta muchas reacciones químicas posibles. El fósforo en la atmósfera de Venus fue medido por la (antigua Unión Soviética) Sondas Vega y se encontró que se presenta como la molécula oxidada P₄O₆.

Al tratar de explicar la presencia de fosfina, el astrónomo Jane Greaves de la Universidad de Cardiff y su equipo utilizaron los datos de Vega y modelaron casi 100 reacciones químicas diferentes en la atmósfera para ver si podían recrear la fosfina que habían encontrado.

A pesar de hacer esto en una variedad de condiciones (presión, temperatura, concentración de reactivo), encontraron que ninguno era viable. Incluso consideraron reacciones debajo de la superficie, pero Venus tendría que tener una actividad volcánica al menos doscientas veces mayor que la de la Tierra para producir suficiente fosfina de esta manera.

Imagen de la superficie de Venus.
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