ADN antiguo arroja luz sobre los orígenes vikingos y los viajes

Reconstrucción moderna de un barco vikingo.
Agrandar / Reconstrucción moderna de un barco vikingo.

Un estudio reciente de ADN antiguo arroja luz sobre quiénes eran los grupos vikingos y cómo interactuaban con las personas que conocieron. La era vikinga, desde alrededor de 750 a 1100 d.C., dejó un impacto cultural y económico que se extendió desde la costa de América del Norte hasta la estepa de Asia Central, y la arqueología muestra varios ejemplos de intercambio cultural que abarca continentes. Pero para ver patrones en cómo las personas intercambiaron no solo ideas, sino también genes, necesitamos observar el ADN de los pueblos antiguos.

“Sabemos muy bien que la era vikinga cambió el mapa cultural y político de Europa hace mil años, pero realmente no sabemos mucho sobre los cambios demográficos que acompañaron a estos cambios”, dijo a Ars el genomicista de la Universidad de Copenhague Ashot Margaryan. «Esto se puede abordar con base en métodos de genética de poblaciones».

¿Quiénes eran los vikingos?

Hoy en día, tendemos a pensar en los vikingos como una gran masa de asaltantes barbudos que descienden en picado por las costas europeas, remontan los ríos y cruzan el Atlántico norte. Pero los vikingos no se veían a sí mismos de esa manera en absoluto. Las personas que zarparon para asaltar, comerciar, pescar y asentarse durante la era vikinga se veían a sí mismas como miembros de grupos distintos, con una cultura compartida pero no una identidad compartida. Resulta que la evidencia genética está del lado de los vikingos.

Margaryan y sus colegas secuenciaron recientemente genomas de 442 personas que vivieron entre 2400 a. C. y 1600 d. C. Los restos de estas personas fueron desenterrados en sitios arqueológicos de Europa y Groenlandia, incluida la propia Escandinavia. Cuando los autores compararon esos genomas entre sí y con cientos de genomas publicados de personas modernas, encontraron diferencias sutiles que clasificaron a las personas escandinavas en cuatro grupos, que se parecían mucho a las personas que ahora viven en Suecia, Noruega, Dinamarca y las Islas Británicas.

Una mirada más cercana a algunas de esas diferencias ofrece algunas pistas sobre cómo las personas en el norte de Europa pueden haberse movido e interactuado justo antes del comienzo de la era vikinga. Los arqueólogos e historiadores todavía están debatiendo qué causó que la gente de mar en varios lugares a la vez tomar asalto. Podría ser el resultado de nuevas personas e ideas que se trasladan a Escandinavia o debido a la agitación y las migraciones dentro de la región. Sin una imagen clara de la población de esta época, es difícil saber si los movimientos de población podrían haber contribuido.

Sabemos que todos los grupos de personas que navegaron desde Escandinavia durante la Era Vikinga descienden de las personas que vivieron allí durante la Edad del Hierro (500 a. C. a 800 d. C., que no debe confundirse con la Edad del Death Metal sueco, que comenzó en principios de la década de 1990 EC). Pero los datos genéticos sugieren algunas diferencias. Por ejemplo, las personas de la era vikinga de Suecia y Dinamarca tienen más ascendencia en común con los agricultores neolíticos de Anatolia, que se extendió hacia el oeste por Europa hace unos 6.000 años, que sus predecesores. Eso sugiere el flujo de personas y sus genes desde el sur y el este, moviéndose a través del Mar Báltico hacia Suecia y Dinamarca justo antes de la Era Vikinga.

Eso no nos dice una gran cantidad por sí solo, pero suficientes piezas de rompecabezas pequeñas como esta eventualmente serán suficientes para al menos sugerir cómo se vería la imagen completa.

Encuentros cercanos de tipo medieval

Debido a que Margaryan y sus colegas incluyeron genomas de personas que vivieron y murieron siglos antes de la era vikinga, es posible rastrear cómo cambia la diversidad genética con el tiempo en ciertos lugares. Algunas, como las islas suecas de Gotland y Ӧland, habían sido comunidades diversas desde el siglo I d.C. Pero otros, como las islas centrales de Dinamarca, experimentaron un florecimiento repentino de la diversidad genética en la época en que comenzó la era vikinga, lo que llevó a lugares como Langeland a un contacto mucho más cercano y frecuente (ejem) con lugares distantes.

La evidencia genética cuenta la misma historia que la historia y la arqueología: una vez que comenzó la era vikinga, cada uno de los grupos escandinavos tenía sus propias rutas comerciales, contactos, asentamientos y áreas de asalto. La gente que navegaba desde Suecia se dirigía principalmente al este; la gente de Noruega fue en su mayoría a Europa occidental y cruzó el Atlántico a Irlanda, la Isla de Man y, finalmente, a Islandia y Groenlandia; la gente de Dinamarca fue en su mayoría a Inglaterra.

Por supuesto, la historia siempre es un poco más compleja de lo que parece; Margaryan y sus colegas encontraron a una persona con ascendencia danesa en lo que ahora es Rusia, y los noruegos se encontraban entre las personas ejecutadas (posiblemente por incursiones) en la Inglaterra medieval temprana.

“Es probable que muchas de estas personas provengan de comunidades con ascendencia mixta, unidas por complejas redes de comercio, incursiones y asentamientos que atraviesan culturas y el continente”, escribieron Margaryan y sus colegas. Y la gente de todos esos lugares lejanos dejó un legado genético duradero en los vikingos y sus puertos de origen.

Los genomas sugieren que nuevo material genético fluyó hacia y desde Escandinavia a lo largo de esas rutas comerciales y de incursión establecidas. La evidencia histórica y arqueológica nos dice que la gente de Noruega navegó a partes de las Islas Británicas, por ejemplo, y hoy el noruego promedio obtiene entre el 12 y el 25 por ciento de su ascendencia de esos lugares. Los genomas de personas de sitios arqueológicos en Suecia, por otro lado, obtienen más de su ascendencia de personas en Europa central y oriental.

Bienvenido a la fiesta de asalto

Esa mezcla ocurrió con más frecuencia, y antes, en las zonas costeras, en el sur de Escandinavia y en las grandes ciudades. Margaryan y sus colegas encontraron menos diversidad genética en personas de las regiones del interior, del norte y rurales que en personas de lugares más cosmopolitas. Eso no es sorprendente, pero indica que los vikingos se mezclaron con bastante libertad y en gran escala con las personas que encontraron en sus viajes. También estaban dispuestos a dar la bienvenida a los forasteros a su propia cultura.

“Nuestros resultados muestran que la identidad ‘vikinga’ no se limita a las personas de ascendencia escandinava”, escribieron Margaryan y sus colegas. Después de todo, dos de los primeros genomas pictos secuenciados procedían de personas enterradas en tumbas de estilo escandinavo en las Orcadas, y los arqueólogos han encontrado varios otros no escandinavos enterrados en tumbas similares, incluidos algunos que aparentemente procedían de países musulmanes.

Naturaleza, 2020 DOI: 10.1038 / s41586-020-2688-8 (Acerca de los DOI).

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