El ‘Challenger’ de Netflix es una mirada apasionante a la NASA en crisis

Antes del lanzamiento, McAullife fue tratado como una celebridad menor que parecía capaz de encantar sin esfuerzo a los presentadores de programas de entrevistas. Y según el documental, este era exactamente el efecto que los funcionarios de la NASA esperaban lograr con el programa de astronautas civiles. Querían pintar el transbordador espacial como un modo confiable de exploración espacial humana que no era mucho más riesgoso que volar en un avión comercial. Si era seguro para un maestro de escuela después de solo unas pocas semanas de capacitación, era lo suficientemente seguro para todos. Pero de acuerdo con el testimonio de varias personas que aparecen en el documento, el mensaje público de la NASA estaba en conflicto con lo que muchos de sus propios ingenieros sabían que era cierto: cada vuelo del transbordador espacial era arriesgado, y las circunstancias que rodearon este vuelo en particular hicieron que su lanzamiento fuera inseguro. .

“Creo que el impacto más fundamental del Desafiador El desastre fue descartar el mito de que el transbordador era lo suficientemente seguro como para llevar a los ciudadanos comunes ”, dice John Logsdon, un historiador espacial de la Universidad George Washington que no participó en el documental. «Había un pensamiento grupal generalizado en la organización de que esto es lo que prometimos, y aunque sabemos que este vehículo no es capaz de eso, no lo vamos a decir».

La montaña rusa emocional de conocer a McAullife y los otros astronautas que sabes que están condenados es un contraste crítico para el drama de la ingeniería comparativamente seco que estaba hirviendo en segundo plano. La causa de la Desafiador En última instancia, se determinó que el desastre era una junta tórica fallida, una banda elástica gigante que se utilizó para sellar secciones de los dos impulsores de cohetes sólidos del transbordador espacial. Los ingenieros de Morton-Thiokol, el contratista que fabricó los impulsores para la NASA, habían notado una tendencia inquietante a que los sellos de las juntas tóricas fallaran durante las pruebas si las temperaturas estaban por debajo de los 50 grados Fahrenheit. Y cuando una ola de frío golpeó Florida unos días antes del Desafiador misión, se pronosticó que el clima estaría entre los 30 y los 30 durante el lanzamiento.

«Nuestros ingenieros estaban preocupados de que las juntas tóricas fueran a estar más frías que las que habíamos lanzado y que esta vez podría ser peor de lo que habíamos visto», Joseph Kilminster, vicepresidente del cohete sólido de Morton-Thiokol. programa de refuerzo, dice en la película. Brian Russell, ingeniero de la empresa, está de acuerdo. “Creíamos que el riesgo era mayor, pero no sabíamos cuánto más alto”, dice en el documento. «No sabíamos el punto del fracaso». Pero a pesar de estas preocupaciones, los gerentes de Morton-Thiokol y la NASA decidieron seguir adelante de todos modos.

La pregunta, por supuesto, es ¿por qué? ¿Por qué la NASA y uno de sus contratistas irían en contra de los consejos de ingenieros que estaban preocupados de que el clima frío pudiera causar una falla catastrófica? A raíz del desastre, un investigación por una comisión presidencial encontró que los gerentes de Morton-Thiokol «recomendaron el lanzamiento … contrariamente a los puntos de vista de sus ingenieros para acomodar a un cliente importante».

Esta es también la conclusión a la que llegan Junge y Leckart en su película. “Los que decidieron en última instancia tuvieron presiones que probablemente tuvieron un efecto indebido en la toma de lo que, al final, fue una decisión terrible”, dice Junge, hablando con WIRED.

Los representantes de prensa de la NASA no respondieron de inmediato a la solicitud de comentarios de WIRED sobre esta evaluación. Pero en el documental, William Lucas, director del Centro Espacial Marshall de la NASA, quien recibió la peor parte de las críticas por el desastre, dice que todavía tomaría la misma decisión hoy con esos datos que había recibido de Morton-Thiokol. “Hice lo que pensé que era correcto a la luz de la información que tenía”, dice en el documental.

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