Por que Amazon respalda la startup de reciclaje de este ex ejecutivo de Tesla

Las baterías de teléfonos vacías son clasificadas por la empresa Accurec Recycling GmbH.
Agrandar / Las baterías de teléfonos vacías son clasificadas por la empresa Accurec Recycling GmbH.

Ina Fassbender | imágenes falsas

El cofundador de Tesla, JB Straubel, ha sido financiado por Amazon para Redwood Materials, una empresa de nueva creación cuyo objetivo es extraer litio, cobalto y níquel de viejos teléfonos inteligentes y otros dispositivos electrónicos para su reutilización en nuevas baterías eléctricas.

Redwood es una de las cinco empresas en las que Amazon está invirtiendo como parte de sus 2.000 millones de dólares. Fondo de compromiso climático, anunciado este año.

Jeff Bezos, director ejecutivo de Amazon, dijo en un comunicado que este primer grupo de empresas estaba «canalizando su energía empresarial para ayudar a Amazon y otras empresas a alcanzar cero neto para 2040 y mantener el planeta más seguro para las generaciones futuras».

Straubel, jefe de tecnología de Tesla desde 2003 hasta el año pasado, fundó Redwood en 2017 después de ver que es probable que el cambio global hacia los vehículos eléctricos cause daños ambientales innecesarios por un aumento en la minería.

Su visión es un «mundo en el que todo el transporte se realice mediante vehículos eléctricos y tengamos baterías que impulsen un mundo sostenible», dijo al Financial Times. «Y todas esas baterías pueden reciclarse y remanufacturarse muchas, muchas veces, para que podamos tener un ciclo casi cerrado».

Redwood tiene menos de 100 empleados, pero ya ha atraído 40 millones de dólares de inversión de Capricorn Investment Group, una firma de capital de riesgo centrada en la sostenibilidad, y Breakthrough Energy Ventures, un fondo ambiental respaldado por Bezos, Bill Gates y varios otros multimillonarios, en su mayoría del mundo de la tecnología.

“Hay una cantidad fenomenal de teléfonos celulares en el mundo que actualmente se desechan como basura o se tiran a un vertedero”, dijo el Sr. Straubel, estimando el número en cerca de mil millones al año. «Es un recurso enorme, sin explotar … Si podemos recuperar el 98 o el 99 por ciento de esos materiales y reutilizarlos, no necesitamos mucho material nuevo para mantener todo el proceso en funcionamiento».

Cuando las baterías se usan repetidamente, eventualmente mueren, pero el Sr. Straubel explicó que los elementos subyacentes estaban básicamente sellados del medio ambiente, lo que permitió que se descompusieran y reutilizaran.

“A pesar de que la batería está degradada internamente … todos los mismos materiales todavía están allí, todos los mismos átomos de litio, níquel y cobalto”, dijo. «Aún puede aprovechar todos esos mismos materiales, pero deben reprocesarse … y devolverse a un estado en el que puedan usarse nuevamente y construirse en una batería nueva».

Straubel se negó a decir cuánto estaba invirtiendo Amazon, pero dijo que había «potencial de asociación en varios niveles diferentes». Esto podría incluir ayudar a Amazon a construir un proceso al final de su vida útil para que los productos electrónicos de consumo vendidos a través de Amazon puedan reutilizarse.

Redwood lanzó una asociación el año pasado con Panasonic para recuperar la chatarra que genera cuando fabrica celdas de batería en la gigafábrica de Tesla en Nevada.

Rivian, el fabricante de camiones eléctricos que Amazon ha respaldado anteriormente, también forma parte de la nueva ronda de inversiones. Las otras tres empresas son menos conocidas. Son Carbon Cure, que utiliza CO2 reciclado en materiales de construcción; Turntide Technologies, fabricante de un motor energéticamente eficiente impulsado por software que se está probando en las instalaciones de Amazon; y Pachama, una empresa de visión por computadora que monitorea el progreso de las obligaciones de compensación de carbono mediante el análisis de imágenes satelitales.

“Podemos mirar estas imágenes y, con algoritmos, determinar si las afirmaciones de secuestro de carbono son correctas o no”, dijo Diego Sáez Gil, director ejecutivo de Pachama.

Saez Gil no quiso revelar el monto total de la financiación de Amazon, aparte de decir que se produjo como parte de una ronda de $ 5 millones liderada por Breakthrough Energy Ventures.

Los esfuerzos altamente publicitados de Amazon para reducir su impacto ambiental, que incluyeron el cambio de nombre de la arena de hockey sobre hielo de Seattle, han chocado con la realidad de satisfacer la intensa demanda de compras a raíz de Covid-19, y la obsesión de Bezos de reducir agresivamente los tiempos de entrega.

En 2019, la huella de carbono total de Amazon aumentó un 15 por ciento en comparación con 2018. Con 51,2 millones de toneladas métricas de dióxido de carbono equivalente, las emisiones de Amazon el año pasado fueron similares a las de 13 plantas de energía que queman carbón en funcionamiento durante 12 meses, según una herramienta de comparación de EE. UU. Agencia de Protección Ambiental.

Amazon ha dicho que será una empresa con cero emisiones de carbono para 2040, una década antes del objetivo establecido por el acuerdo de París. Ese esfuerzo implica ordenar más de 100,000 vehículos de entrega de Rivian, que se lanzarán a más tardar en 2030. El primer lote de furgonetas eléctricas Rivian entregará paquetes a partir del próximo año.

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