¿Quieres salvar a las ballenas? Escucha a escondidas sus llamadas

Pero eso no es tan fácil como parece, literalmente, porque es difícil anclar un micrófono flotante sin crear ruido de fondo. “Los amarres suelen estar hechos de cadenas, por lo que suenan mucho”, dice Mark Baumgartner, ecólogo de ballenas y científico principal de la Institución Oceanográfica Woods Hole, que ayudó a desarrollar la tecnología. «Y eso no es realmente bueno cuando intentas escuchar a los animales que están a muchas millas de distancia haciendo sonidos». Así que Baumgartner y sus colegas hicieron los primeros 30 metros de amarre con una «manguera extensible» de goma. Cuando la boya se balancea sobre las olas y tira del amarre, esa parte elástica que sale del instrumento permanece en silencio, lo que permite que el hidrófono escuche ballenas sin ser molestado.

La transmisión de datos es otro obstáculo: los archivos de audio ocupan mucho espacio y la conexión que los envía desde la boya a un satélite al laboratorio de Baumgartner es tremendamente lenta. Como, peor que 1X, la tecnología primitiva de teléfonos celulares, y camino peor que LTE o 3G. «Tienes que exprimirlos a través de esta tubería de datos diminuta, diminuta, lenta y realmente cara para llegar a casa», dice Baumgartner. “Entonces, una forma de solucionar ese problema es no enviar el audio a casa, sino enviar representaciones de la casa de audio «.

Piense en las partituras: las notas y otros símbolos son una destilación de los sonidos extremadamente complejos de la orquesta, pero los músicos aún pueden leerlos y tocarlos. «Captura fielmente el sonido, si sabe lo que está mirando, pero en realidad no Contiene el sonido ”, dice Baumgartner. «Este instrumento hace exactamente eso: casi deconstruye los sonidos en notas musicales».

Llaman a estas representaciones «pistas de tono», que documentan los cambios en los sonidos que detecta el hidrófono, creando una especie de partitura para el canto de las ballenas. Una pequeña computadora en el instrumento contiene una base de datos de llamadas de ballenas, por lo que puede adivinar qué especie podría estar escuchando. Pero el instrumento no hace la interpretación final. «Tenemos un analista que, como el músico, puede mirar esas pistas de tono e interpretar qué sonidos hay», dice Baumgartner. Y el analista es muy bueno en eso, identificando casi el 100 por ciento de las identificaciones de especies durante las pruebas mientras el equipo evaluaba su instrumento en el mundo real.

Pero, ¿por qué no automatizar completamente el sistema y dejar que el instrumento haga toda la identificación? Porque contabilizará muchos falsos positivos al contar otros ruidos como llamadas de ballenas, dice Baumgartner, y eso es inaceptable dado lo que está en juego: la aceptación voluntaria de la industria del transporte marítimo. Si tiene muchas falsas alarmas y los barcos tienen que seguir reduciendo la velocidad para las ballenas que no están allí, no les está haciendo ningún servicio a los animales ni a los capitanes de los barcos, ballena llorando en lugar de lobo llorando.

“Cuando hay mucho en juego, hay que tener mucho cuidado”, dice Baumgartner. “Como los sistemas, por ejemplo, que imagino que tiene la Fuerza Aérea para detectar bombas nucleares entrantes. Probablemente no quieras tener un sistema completamente automatizado, porque si lo hicieron mal, hay grandes consecuencias. Entonces, si está utilizando un sistema para regular las interacciones entre una industria y una especie en peligro de extinción, la automatización es excelente, pero creo que la precisión puede ser más importante que la conveniencia o el costo «.

Entonces, además de trabajar con un oyente de ballenas dedicado, el equipo de Whale Safe también confía en observadores capacitados en barcos de turismo y observación de ballenas en la costa del sur de California, que detectan cetáceos a la antigua y los registran en una aplicación móvil. El modelo oceanográfico Whale Safe utiliza la temperatura del mar y otros datos para predecir dónde es probable que aparezca la comida favorita de las ballenas, pequeños crustáceos conocidos como krill. Este es otro punto de datos que les ayuda a decirles a los buques de carga qué lugares pueden frecuentar las ballenas. «Por lo tanto, los datos acústicos, los avistamientos y los datos del modelo se integran en la plataforma Whale Safe y luego se comunican a la industria naviera y al gobierno para ayudar a impulsar una mejor toma de decisiones para tratar de reducir el riesgo de colisiones con barcos», dice Visalli. de la Iniciativa Oceánica de Benioff.

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