La trama de YouTube para silenciar las teorías de la conspiración

En enero de 2019, YouTube comenzó desplegando el sistema. Fue entonces cuando Mark Sargent notó que sus vistas de la tierra plana caían en picado. Otros tipos de contenido también estaban disminuyendo de rango, como conspiraciones para alunizaje o videos que perseveran en las estelas químicas. Durante los meses siguientes, Goodrow y Rohe introdujeron más de 30 mejoras en el sistema que, según dicen, aumentaron su precisión. Para el verano, YouTube estaba declarando públicamente el éxito: había reducido en un 50 por ciento el tiempo de reproducción del contenido límite que provenía de las recomendaciones. Para diciembre informó una reducción del 70 por ciento.

La compañía no divulgará sus datos internos, por lo que es imposible confirmar la exactitud de sus afirmaciones. Pero hay varios indicios externos de que el sistema ha tenido efecto. Una es que los consumidores y creadores de material marginal se quejan de que su material favorito rara vez se potencia más. “¿Alguien más se ha dado cuenta de lo difícil que es encontrar cosas de ‘Teoría de la conspiración’ en YouTube últimamente? ¿Y que encuentras fácilmente videos que ‘desacreditan’ esos en su lugar? » un comentario anotado en febrero de este año. «Oh, sí, el algoritmo de youtubes lo está rompiendo para ellos», respondió otro.

Luego está la investigación académica. El profesor de Berkeley Hany Farid y su equipo encontraron que la frecuencia con la que YouTube recomendaba videos de conspiración comenzó a disminuir significativamente a principios de 2019, precisamente cuando YouTube comenzaba sus actualizaciones. A principios de 2020, encontró su análisis, esas recomendaciones habían bajado desde un máximo de 2018 en un 40 por ciento. Farid notó que algunos canales no estaban simplemente reducidos; casi desaparecieron de las recomendaciones. De hecho, antes de que YouTube hiciera su cambio, descubrió que 10 canales, incluido el de David Icke, el escritor británico que sostiene que los reptiles caminan entre nosotros, comprendían el 20 por ciento de todas las recomendaciones de conspiración (como las define Farid); posteriormente, descubrió que las recomendaciones para esos sitios «básicamente se redujeron a cero».

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Otro estudio que respalda en cierto modo las afirmaciones de YouTube fue realizado por el científico informático Mark Ledwich y Anna Zaitsev, investigadora postdoctoral y profesora en Berkeley. Analizaron las recomendaciones de YouTube, analizando específicamente 816 canales políticos y categorizándolos en diferentes grupos ideológicos como «Partidista de izquierda», «Libertario» e «Identitario blanco». Descubrieron que las recomendaciones de YouTube en su mayoría ahora guían a los espectadores de contenido político a la corriente principal. Los canales que agruparon bajo “Justicia social”, en el extremo izquierdo, perdieron un tercio de su tráfico hacia fuentes convencionales como CNN; Los canales de conspiración y la mayoría de la derecha reaccionaria, como “White Identitarian” y “Religious Conservative”, vieron como la mayoría de su tráfico se desvió hacia los canales comerciales de la derecha, siendo Fox News el mayor beneficiario.

Si el análisis de Zaitsev y Ledwich sobre el tráfico de “mainstreaming” de YouTube se mantiene, y ciertamente es una dirección que la propia YouTube respalda, encajaría en un patrón histórico. Como señaló el profesor de derecho Tim Wu en su libro El interruptor maestro, los nuevos medios tienden a comenzar en un salvaje oeste, luego limpiar, ponerse un traje y consolidarse en un centro cauteloso. La radio, por ejemplo, comenzó como un caos de pequeños operadores orgullosos de decir cualquier cosa, y luego se coaguló gradualmente en una pequeña cantidad de redes gigantes destinadas principalmente a complacer a la corriente principal.

Sin embargo, para críticos como Farid, YouTube no ha ido lo suficientemente lejos, lo suficientemente rápido. «Es una vergüenza en YouTube», me dijo. “¿Fue solo después de cuántos años de estas tonterías finalmente respondieron? Después de que la presión pública llegó a ser tanta, no pudieron lidiar con eso «.

Incluso los ejecutivos que establecieron el nuevo sistema de «reducción» me dijeron que no era perfecto. Lo que hace que algunos críticos se pregunten: ¿Por qué no cerrar el sistema de recomendación por completo? Micah Schaffer, el ex empleado de YouTube, dice: «En algún momento, si no puede hacer esto de manera responsable, no debe hacerlo». Como señaló otro ex empleado de YouTube, los creadores decididos son expertos en jugar con cualquier sistema que instale YouTube, como «el velociraptor y la cerca».

Aún así, el sistema parecía estar funcionando, en su mayoría. Fue una mejora real, aunque modesta. Pero luego las compuertas se abrieron de nuevo. A medida que el invierno de 2020 se convirtió en una primavera de pandemia, un verano de activismo y otra temporada de elecciones que rompió las normas, parecía que el motor de recomendaciones podría ser el menor de los problemas de YouTube.

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